MedicinABC

17 dic. 2013

Pueden los pacientes en estado vegetativo reconocer a sus seres queridos?

Las personas que se encuentran en estado vegetativo respiran sólos, y aparentemente tienen fases de sueño y vigila. Pero no responden a lo que está pasando alrededor de ellos y no muestran signos de percepción consciente. Debido a la imposibilidad de comunicación con ellos, los familiares y amigos que los visitan quedan en incertidumbre de que si, después de todo se da cuenta de que está o no. 


Nueva esperanza




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Ahora, científicos de la Universidad en Tel Aviv han descubierto que el cerebro de pacientes en este estado reacciona emocionalmente a las personas que conocen personalmente, e incluso a sus fotos. Detectaron la actividad emocional que indica el reconocimiento de personas mediante imágenes por resonancia magnética funcional (fMRI).

"Hemos demostrado que los pacientes en estado vegetativo son capaces de reaccionar de manera diferente a distintos estímulos de su ambiente, y su reacción depene del valor emocional que tienen estos distintos estímulos" comenta el Dr. Sharon, uno de los responsables del estudio. "No es una cosa en general, sino personal y dependiente de su autobiografía."

Hablando al cerebro

Durante muchos años se creía que los pacientes en estado vegetativo no se dan cuenta de su alrededor ni de si mismo. Pero en los últimos años, investigaciones mediante fMRI han demostrado que algunos pacientes pueden ejecutar tareas cognitivas complejas. Algunos eran capaces de imaginarse estar jugando al tenis, o incluso responder algunas preguntas con si o no. No obstante, estos casos son raros y no indican nada sobre las experiencias emocionales que personas en este estado tienen. 

Los investigadores intentaron a comprender mejor "cómo se siente estar en estado vegetativo" trabajando con 4 pacientes en estado vegetativo persistente (>1 mes) o permanente (>3 meses). Les mostraron fotografías de personas que conocían y de otras que no conocían personalmente, y medían simultáneamente la reacción de los pacientes a través de fMRI que mide el flujo de sangre en los distintos áreas del cerebro. En todas las fotos, un área responsable del reconocimiento facial fue activado lo que signífica que los pacientes identificaron correctamente que estaban mirando caras.

Al mostrarlos fotos de familiares y amigos íntimos, se activaron además áreas involucrados en información autobiográfico y procesamiento emocional como si conociesen las personas en las fotos. El resultado sugiere que pacientes en estado vegetativo son capaces de registrar y organizar correctamente información visual compleja, y conectarla con su memoria.



Consciente o inconsciente?

No obstante, los investigadores no podían ser seguros de que si los pacientes eran conscientes de sus emociones o sólo reaccionaron espontáneamente. Entonces les pidieron de imaginar las caras de sus padres. Asombrosamente, una paciente de 60 años mostraba una actividad compleja en las regiones relacionadas con caras y emociones, idéntica con la actividad cerebral que muestran personas sanas. Su reacción es la evidencia más fuerte hasta ahora de que personas que se encuentran en estado vegetativo pueden ser "consciente emocionalmente".
Otra paciente, una mujer joven de 23 años tuvo actividad cerebral sólo en la región específica de emociones. Ambas pacientes despertaron dentro de dos meses después del estudio; no se acordaron de haber estado en estado vegetativo.

Aunque estos hallazgos están presentes, todavía no pueden resolver el enigma de la consciencia humana y la investigación científica acerca de este tema sigue muy activa.
Los resultados de este estudio se encuentran publicados en PLOS ONE.


Fuentes:

Sharon H, Pasternak Y, Ben Simon E, Gruberger M, Giladi N, et al. (2013) "Emotional Processing of Personally Familiar Faces in the Vegetative State." PLoS ONE 8(9): e74711. doi:10.1371/journal.pone.0074711

Nota de prensa de la American Friends Tel Aviv University

Martin M. Monti, Ph.D., Audrey Vanhaudenhuyse, M.Sc., Martin R. Coleman, Ph.D., Melanie Boly, M.D., John D. Pickard, F.R.C.S., F.Med.Sci., Luaba Tshibanda, M.D., Adrian M. Owen, Ph.D., and Steven Laureys, M.D., Ph.D.: "Willful modulation of brain activity in disorders of consciousness." N Engl J Med 2010; 362:579-589February 18, 2010DOI: 10.1056/NEJMoa0905370

The Telegraph: "Patients in 'vegetative' state can think and communicate"

Acerca del Autor:

Dorina Ferrario es la fundadora de MedicinABC y estudiante de Medicina Humana en la Universidad Humboldt de Berlín. Su reto es conseguir la difusión de información médica gratuita y de calidad a sus lectores. Bloguera en formación continua para una continua difusión de información. Sígue MedicinABC en Twitter.